מעלותיו של רבן יוחנן בן זכאי

הגמרא במסכת סוכה עוסקת במעלותיהם של תלמידי הלל הזקן ומדגישה את מקומו של רבן יוחנן בן זכאי שהיה 'הקטן' שבתלמידים

"תָּנוּ רַבָּנָן [שנו חכמים]: שְׁמוֹנִים תַּלְמִידִים הָיוּ לוֹ לְהִלֵּל הַזָּקֵן; שְׁלֹשִׁים מֵהֶם רְאוּיִים היו שֶׁתִּשְׁרֶה שְׁכִינָה עֲלֵיהֶן כְּמשֶׁה רַבֵּנוּ, וּשְׁלֹשִׁים מֵהֶן רְאוּיִים היו שֶׁתַּעֲמוֹד לָהֶם חַמָּה כִּיהוֹשֻׁעַ בִּן נוּן, עֶשְׂרִים בֵּינוֹנִים, בין זה לזה. גָּדוֹל שֶׁבְּכוּלָּן שבכל התלמידים היה יוֹנָתָן בֶּן עוּזִּיאֵל, קָטָן שֶׁבְּכוּלָּן בשנים היה רַבָּן יוֹחָנָן בֶּן זַכַּאי. מסופר: אָמְרוּ עָלָיו עַל רַבָּן יוֹחָנָן בֶּן זַכַּאי שֶׁלּא הִנִּיחַ מִקְרָא וּמִשְׁנָה, גְּמָרָא (דקדוקי המשנה והסברתה) הֲלָכוֹת וְאַגָּדוֹת, דִּקְדּוּקֵי תוֹרָה וְדִקְדּוּקֵי סוֹפְרִים, דרשות התורה בדבר קַלִּים וַחֲמוּרִים וּגְזֵירוֹת שָׁווֹת, חשבונות הַתְּקוּפוֹת (של לוח השנה) וְגִימַּטְרִיָּאוֹת וכן דברים שבחכמת הנסתר: וְשִׂיחַת מַלְאֲכֵי שָׁרֵת, וְשִׂיחַת שֵׁדִים, וְשִׂיחַת דְּקָלִים. מִשְׁלוֹת כּוֹבְסִין שהם משלים עממיים שאפשר להשתמש בהם להסברת דברי תורה, וכן מִשְׁלוֹת שׁוּעָלִים, ובכלל: דָּבָר גָּדוֹל וְקָטָן ומסבירים: דָּבָר גָּדוֹל סודות מַעֲשֵׂה מֶרְכָּבָה (של הנהגת העולם העליונה), דָּבָר קָטָן כגון ההלכות שאחר דורות נוסחו בתוך הֲוָיוֹת [בעיות] של אַבַּיֵי וְרָבָא. לְקַיֵּים מַה שֶּׁנֶּאֱמַר: "לְהַנְחִיל אהֲבַי יֵשׁ וְאצְרתֵיהֶם אֲמַלֵּא" (משלי ח, כא) שהיה רבן יוחנן מלא וגדוש בכל דברי תורה וחכמה. ואם קָטָן שֶׁבְּכוּלָּן כָּךְ היתה מדרגתו, גָּדוֹל שֶׁבְּכוּלָּן עַל אַחַת כַּמָּה וְכַמָּה. וכדי להסביר גדולתו מספרים: אָמְרוּ עָלָיו עַל יוֹנָתָן בֶּן עוּזִּיאֵל גדול התלמידים, בְּשָׁעָה שֶׁיּוֹשֵׁב וְעוֹסֵק בַּתּוֹרָה היתה קדושתו רבה כל כך שהיתה אש מלהטת סביבו עַד שֶׁכָּל עוֹף שֶׁפּוֹרֵחַ עָלָיו מִיָּד נִשְׂרָף" (סוכה כח,א).